Kobia, Samuel
▪ 2005

      It did not take long after the Rev. Samuel Kobia became general secretary of the World Council of Churches (WCC) in January 2004 for the Kenyan Methodist minister to show his willingness to confront injustices in his native country and continent. At a news conference in Nairobi in April, he said that Christians had failed to address genocide when it took place in Rwanda a decade earlier. He also denounced the increasing incidence of rape of children in much of Africa, calling it “an abomination to the sanctity of life, open disgrace to God and the human community.”

      Kobia was born on March 20, 1947, in Miathene, Meru, Kenya. He earned degrees in theology from St. Paul's United Theological College in Limuru, Kenya; the Christian Theological Seminary in Indianapolis, Ind.; and Fairfax University in Baton Rouge, La. He also received a diploma in urban ministry from McCormick Theological Seminary in Chicago and a master's degree in city planning from the Massachusetts Institute of Technology.

      Kobia served as the WCC's executive secretary for urban rural mission from 1978 to 1987, when he became director of church development activities with the National Council of Churches of Kenya. Three years later he became general secretary of that organization. In 1993 he became executive director of the WCC's Unit III—Justice, Peace and Creation. He directed the global ecumenical organization's Cluster on Issues and Themes from 1999 to 2002 and served as director and special representative for Africa in 2003. In August 2003 he was elected general secretary of the World Council, which had 342 Protestant and Orthodox member churches from more than 120 countries.

      Kobia met with 16 leaders of six African American denominations in Washington, D.C., in March 2004 and challenged them to address such issues as the spread of HIV/AIDS and the role of the United States as the only remaining superpower. “As an African,” he said, “I can understand the anger that so many ordinary people feel at the arrogance [of the U.S. administration].” In May he met with UN Secretary-General Kofi Annan in New York City, when they discussed the situation in Iraq, the Israeli-Palestinian conflict, and the role of religion in political affairs. At an ecumenical gathering in Berlin in July, he called for interreligious dialogue to combat the “blatant misuse of religion in the mobilization of war” and negative caricatures of Muslims. A day after the U.S. presidential election in November, Kobia released a letter on behalf of the WCC chiding some U.S. churches for having presented God in partisan terms during the campaign. “The harsh claims that make most of the headlines, that invoked the judgement of a partisan God, have provoked deep concern around the world,” he wrote.

Darrell J. Turner

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Universalium. 2010.

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